Un jour noir à San Patricio quand Chipita a été pendu.

Le juge Benjamin F. Neal (à gauche) a ignoré l’appel à la clémence du jury et a ordonné la pendaison de Chipita Rodriguez. John Fogg (à droite) a pris en charge le lynchage qui a conduit à la pendaison de Jim Garner à l’arroyo, dans le sud de la ville.

 

Le pire exemple de pendaison est celui de Chipita Rodriguez, la première femme exécutée légalement au Texas. Certains ont cru à l’époque et plus tard qu’elle était innocente et que sa pendaison était un lynchage légal.

Les événements qui ont conduit à l’exécution de Chipita ont eu lieu en 1863. John Savage était en route pour le Mexique avec 600 dollars en or pour acheter des chevaux pour la Confédération. Dans la nuit du dimanche 23 août 1863, il s’est arrêté à la cabane de Chipita, là où la route de San Patricio atteignait la rivière Aransas. Un voyageur pouvait s’arrêter chez Chipita pour un repas et dormir sur son porche. Chipita (son vrai nom est peut-être Josefa) est arrivée au Texas en tant que fille avant la Révolution.

Savage a passé la nuit chez Chipita. Le lendemain matin, une servante du ranch de John Welder était en train de laver des vêtements dans la rivière Aransas quand elle a trouvé un corps dans un sac en toile de jute. C’était Savage. Sa tête avait été fendue avec une hache.

Le shérif de San Patricio, William Means, a trouvé du sang sur le porche de Chipita. Elle a dit que c’était du sang de poulet. Son homme à tout faire, Juan Silvera, d’une compréhension limitée, a dit au shérif qu’il avait aidé Chipita à jeter le corps dans la rivière. Le shérif n’a pas trouvé de mobile. Ce n’était pas un vol. Les 600 dollars en or de Savage étaient dans ses sacoches. Le shérif Means a arrêté Chipita et Silvera et les a emmenés à San Patricio, où ils ont été enchaînés à un mur du palais de justice.

Le juge chargé de l’affaire était Benjamin F. Neal, avocat et journaliste, premier maire de Corpus Christi. Au début de la guerre, Neal commandait une compagnie d’artillerie confédérée. À la mort du juge de district John McKinney, Neal fut élu pour occuper le poste vacant au sein du 14e tribunal de district. Le procès de Juan Silvera et de Chipita Rodriguez figure au rôle d’automne du tribunal.

Le procès était irrégulier. Le shérif Means a fait partie du grand jury qui a inculpé Chipita. Quatre membres du jury étaient accusés de crimes, dont le meurtre. Le contremaître était un ami du shérif. Chipita ne voulait pas aider à sa défense.

Le procès a commencé le vendredi matin, 9 octobre 1863. Le jury a rendu son verdict à midi. Silvera a été reconnue coupable de meurtre au second degré et Chipita a été reconnue coupable de meurtre au premier degré. Le jury a demandé au tribunal de faire preuve de clémence envers Chipita – « en raison de sa vieillesse et des preuves circonstancielles contre elle ». Le juge Neal a condamné Silvera à cinq ans de prison et a choisi d’ignorer l’appel à la clémence. Il a condamné Chipita à être pendue le 13 novembre 1863.

Le jour de sa mort, le juge Neal était parti et le shérif Means n’était pas en ville. John Gilpin, le bourreau, a été chargé de procéder à l’exécution, qui était normalement du ressort du shérif. Gilpin a emprunté une charrette de ferme et un attelage de boeufs. Chipita s’assit sur une boîte en bois de planches déshabillées pour le court trajet vers la rivière, à mille mètres du palais de justice. Elle portait une robe blanche avec une bordure bleue et une femme de la ville lui avait arrangé les cheveux. Elle fumait une cigarette de maïs.

Le chariot s’est arrêté à deux arbres de mesquite au bord de la rivière, dont un a été utilisé pour l’occasion. Une corde a été fixée au cou de Chipita et la phrase a été lue. Un coup de fouet a fait avancer les bœufs, mais Chipita était si légère et les bœufs se déplaçaient si lentement que la chute ne lui a pas brisé le cou. Il lui a fallu un certain temps pour s’étrangler à mort. Un homme âgé s’est détourné et a dit : « C’est un jour noir pour San Patricio. » Elle a été enterrée dans la boîte ordinaire sous l’arbre suspendu.

Trois ans plus tard, le Corpus Christi avait sa propre tenture. Celle-ci était un lynchage, bien qu’il ne soit pas question de culpabilité. Le 15 mai 1866, Jim Garner est entré dans un magasin sur Chaparral pour acheter des bottes. Le commerçant était Emanuel Scheuer. Lui et Garner se connaissaient. Tous deux ont servi dans la compagnie de milice confédérée de W.S. Shaw, Scheuer étant caporal et Garner soldat.

Garner a essayé une paire de bottes et était sur le point de partir sans les payer quand Scheuer a dit qu’il ne lui ferait pas crédit. Garner a tiré sur Scheuer en plein cœur, le tuant sur le coup. Scheuer était allongé sur son propre comptoir. Le commerçant était un membre respecté de la communauté tandis que Garner était un fainéant qui avait tué un homme dans une bagarre de saloon à l’âge de 16 ans. Il en avait tué plusieurs autres depuis. Les sentiments étaient à vif.

John Fogg, propriétaire du saloon et de la livrée, a pris en charge la foule. Il traversa Chaparral pour se rendre au magasin de Noessel (à l’angle nord-ouest de William) et s’empara d’une longue bobine de corde. Garner a été traîné jusqu’à Noessel’s où une extrémité de la corde a été jetée sur un panneau qui sortait du magasin, mais Mme Noessel a chassé la foule.

Ils se sont déplacés vers le bas de Chaparral avec Garner plaidant, « Donnez-moi un procès, les gars ! Donnez-moi un procès ! » Mais ils avaient l’intention d’utiliser la corde. Ils savaient qu’il était coupable comme le diable lui-même et qu’aucun procureur ou avocat n’était nécessaire. Ils s’arrêtèrent à la maison des Meuly, avec un balcon en fer de style Nouvelle-Orléans au deuxième étage. Avant qu’ils n’aient pu passer la corde par-dessus le balcon, Margaret Meuly les a fait fuir, refusant que sa maison soit utilisée pour un lynchage.

La foule a traîné Garner jusqu’à l’arroyo où se trouvaient quelques micocouliers et mesquites rabougris. Un des arbres avait une branche assez haute pour le travail. La corde a été jetée par-dessus la branche.

Le capitaine John Anderson, qui était là, a dit : « Beaucoup d’entre nous, les garçons, ont attrapé la corde vers le bas, vers la fin. Il a donné des coups de pied et des coups de pied. La foule était silencieuse. Tout le monde est parti assez vite. » Helen Chapman a écrit dans son journal : « Une terrible tragédie vient de se produire. Un bon citoyen inoffensif abattu par une canaille ivre qui avait déjà tué plusieurs hommes. Une cinquantaine de citoyens ont porté le meurtrier à la périphérie de la ville et l’ont pendu sur-le-champ ». W.S. Rankin a dit que c’était une chose terrible. « Je n’ai pas dormi pendant une semaine. Je ne pouvais pas fermer les yeux sans voir cette langue qui dépassait. »

Le lendemain de la pendaison, le père de Garner est venu avec un chariot pour emporter le corps. Il a dit qu’il avait gagné une bonne corde de pieu long grâce à l’opération.

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